美國萬通小太空人訓練計劃



哈伯太空望遠鏡,是以天文學家愛德溫·哈伯為名,在地球軌道的望遠鏡。哈伯望遠鏡接收地面控制中心的指令並將各種觀測數據通過無線電傳輸回地球。由於它位於地球大氣層之上,因此獲得了地基望遠鏡所沒有的好處:影像不受大氣湍流的擾動、視相度絕佳,且無大氣散射造成的背景光,還能觀測會被臭氧層吸收的紫外線。

(相片來源: NASA)


哈雷彗星與銀河(相片來源: NASA)   
彗星是比較細小的星體,由冰塊、塵埃及氣體所組成,大致上分為彗核、彗髮及彗尾。有時彗尾很長而且相當光亮,是彗星最顯眼的部分。彗星是太陽系中的小成員,它們以偏心率較大的橢圓形軌道環繞太陽運行。著名的哈雷彗星的週期為76年,歷史上人類曾多次觀測到哈雷彗星,上次觀測到哈雷彗星是在1986年。


當宇宙中的流星體以高速進入大氣層時,其溫度上升,並產生光線,於是形成流星。有時天空中會出現多顆來自同一位置的流星,稱為流星雨。一般來說,流星雨高峰時只會維持幾小時甚至更短,但其活躍期可有十數天或以上。流星雨在每年皆會重覆出現,例如「四月天琴座流星雨」、「十二月雙子座流星雨」等,但是每年的流星數目皆可能會有所不同。

(相片來源: NASA)

( 相片來源: NASA )
太陽黑子是太陽表面的黑暗區域,主要是在光球層上發生,但是對比其他在光球層的太陽活動,太陽黑子的溫度相對地比較低,只有約4000度。黑子的生命很短暫,太概只有數天至大約三星期的壽命。黑子很少會單獨出現,大部分時間都是整群的出現;而且黑子出現的多寡頻率被發現有一個十一年的周期,每次周期開始之時,黑子都會出現在離開太陽赤道較遠的地方,然後黑子的數目會不斷增加並不斷接近赤道,著名的「蝴蝶圖」就是因紀錄太陽黑子出現的位置及時間而得出來的。


( 相片來源: NASA )


冥王星本來是太陽系中的其中一顆行星,但是在2006年8月24日於布拉格舉行的第26屆國際天文聯會中通過第五號決議,將冥王星劃為矮行星。

冥王星是在1930年2月18日被天文學家克萊德‧湯博發現的。它和太陽的平均距離是59億公里,是地球與太陽平均距離的40倍。冥王星公轉的速度比地球緩慢六倍,它的軌道是一個非常扁的橢圓形,所以要花248地球年才能完成圍繞太陽一圈。由於距離太陽太遠,所獲得的太陽光只有地球的九百分之一,所以冥王星的溫度是十分寒冷(從-218℃到-240℃)。


( 相片來源: NASA )


根據國際天文聯會為太陽系內「行星」及其它天體的新定義,由於冥王星未能清除其軌道上的其他星體以及其軌道有部份與海王星的軌道重疊,因此聯同穀神星及鬩神星被撥歸類為「矮行星」。

矮行星的定義
a. 在圍繞著太陽的軌道上運行
b. 有足夠的質量以產生引力達至流體靜力平衡的形狀(近似球形)
c. 沒有使其軌道附近清空
d. 不是衛星

太陽系小行星的定義
除衛星外,其他圍繞著太陽運行的天體則統稱為太陽系小行星。



2006年8月國際天文聯會在布拉格舉行了會員大會,並在會議上進行了行星定義的投票。以下為有關太陽系行星的新定義︰

行星的定義
a. 在圍繞著太陽的軌道上運行
b. 有足夠質量以產生引力達到流體靜力平衡的形狀(近似球形)
c. 已使其軌道附近清空


( 相片來源: International
Astronomical Union )


( 相片來源: 香港大學 )   
天上有無數的星星,而古人利用他們的想像力把天上的星星連成不同的圖案,把它們變成一個個星座,並為每個星座創作出精彩的神話故事。由於每個地方的人類都有不同詮釋的星座故事,所以在1930年,國際天文聯會正式把整個天空劃成為88個星座,更為每個星座清楚界定每一個星座的邊界。所以每一個星都只會屬於一個星座。


太陽環繞在天球上的軌跡被稱為黃道,而黃道在天球上經過的星座則稱為黃道十二宮。該十二個星座分別是白羊座、金牛座、雙子座、巨蟹座、獅子座、室女座、天秤座、天蝎座、射手座、山羊座、水瓶座和雙魚座。實際上現在的黃道是還經過了第十三個星座 – 蛇夫座;但是因為根據傳統的習慣,蛇夫座通常都不會被列入黃道星座之內。


( 相片來源: NASA )   
美國太空總署於2011年11月26日利用太空船把好奇號(Curiosity Rover)發射至火星。2012年8月6日,好奇號成功著陸在位於蓋爾撞擊坑(Gale)中的伊奧利亞沼(Aeolis Palus)。好奇號的大小好比兩輛小型高爾夫球車。它既是探測車,也是科學實驗室,車上配備了完善的實驗設備,亦能就地進行多種檢測工作。好奇號的主要任務是探測火星上的水份、氣候及地質,亦會探測蓋爾撞擊坑內是否曾有適合生命存在的條件。


日冕是太陽最外層的大氣,向外延伸數百萬公里。只有在日全食時或使用日冕儀,我們才可以看見日冕。日冕的溫度高達約攝氏110萬度,科學家直至現時仍未確實找到高溫的原因。太陽磁場在日冕中造成空洞,太陽風的粒子便是從這些空洞中逃脫並湧入太陽系。有人認為,磁場或許就是導致日冕產生不尋常高溫的原因。

( 相片來源: ESO )


( 相片來源: NASA )   
國際天文聯會把類冥天體定義為「在比海王星更遠的區域中環繞太陽運轉的矮行星」。到目前為止,已經發現了十幾顆類似冥王星的較大天體。其中鬩神星、鳥神星和妊神星已經正式歸類為類冥天體。這區域從海王星軌道一直延伸至冥王星軌道以外很遠的地方,當中還有數百萬個天體繞著太陽運轉。天文學家相信,其中直徑大於100公里的至少有7萬顆。
 
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